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“¿Los cuernos de los vikingos? Solo para beber” Elvira Mata

En su momento tratamos sobre el trasfondo histórico de las historias de piratas, y ahora hemos tenido la ocasión de hacer una experiencia parecida con otros famosos guerreros y navegantes: los vikingos. Aprovechando la exposición “Vikings” que ha presenta el Museu Marítim de Barcelona hasta el próximo 28 de septiembre, hemos hablado con la subdirectora del museo, la arqueóloga Elvira Mata, para saber más acerca de este pueblo nórdico. El mito es una cosa pero, ¿cómo eran en realidad?

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Lo primero que nos viene a la cabeza cuando pensamos en vikingos es en unos guerreros con cuernos en el casco, así que empecemos por ahí: ¿es cierta esta imagen?

No, los cuernos, solo para beber. La imagen del vikingo con cuernos nace en 1876, cuando se estrena la ópera “El anillo del Nibelungo”, de Wagner. El encargado del vestuario le pone cuernos al personaje maléfico, y de ahí sale el mito. En realidad interpreta mal un grabado –que tenemos aquí en la exposición- en el que aparece un vikingo con lo que parece que son cuernos, pero que en realidad es Odín y los “cuernos” son sus dos cuervos que le acompañan a todas partes, Hugin y Munin. Los cuernos vikingos son recipientes para beber hidromiel: según su mitología, cuando un guerrero muere, las valkirias lo llevan al salón de Odín y le dan de beber este brebaje mítico con uno de estos cuernos.

Porque, cuando hablamos de vikingos, ¿de qué época estamos hablando?

La llamada “época de los vikingos” es una invención de los arqueólogos escandinavos que dura del año 793 al 1066. Estos dos años, de forma convencional, se han elegido por unos hechos históricos que marcan el inicio y el final de esta época: en el 793 se dio el primer ataque vikingo documentado –en este caso, al monasterio de Lindisfarne, en Inglaterra- y en el 1066 es cuando los ingleses pierden la batalla de Hastings contra los normandos, y un normando pasará a ocupar el trono de Inglaterra. Claro, obviamente los vikingos ni aparecen de la nada ni se desvanecen como un parpadeo en este año, pero son fechas de referencia. No obstante, hay una discusión aquí entre los estudiosos, porque los historiadores escandinavos, cuando hablan de cultura vikinga la sitúan ya desde la Prehistoria, en la Edad del Hierro.

Esto es desde el punto de vista temporal. Geográficamente ¿cómo los situamos, dónde estaban los vikingos?

Llegaron hasta cuatro continentes. Ellos eran originarios de los países escandinavos –lo que hoy son Suecia, Dinamarca y Noruega-, pero su expansión fue importante. Alcanzaron a asentarse en las islas que están por encima de Escocia –las Órcadas y las Hébridas-, por Escocia, Irlanda, Islandia, Groenlandia y Norteamérica. Los que habitaban la actual Dinamarca bajaron por lo que hoy es Polonia y Francia, y los que vivían en lo que hoy es Suecia cruzaron el Báltico para asentarse en la zona de San Petersburgo. A aquella zona le llaman Garderiki, y a ellos se les conoce como los rus –de ahí viene el nombre-. Por todos los grandes ríos europeos se internan en el continente, y llegan a Jerusalén, al Mar Rojo, a Asia, al norte de África…

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¿En esta expansión, llegaron hasta España?

Sí, llegaron a la Península Ibérica a través de Galicia, donde parece que incluso hubo asentamientos vikingos. Allí hay restos incluso; una cosa curiosa que encontré investigando fue que hay decoraciones de artesanía vikinga, o de estilo vikingo, en Santa María la Real, que está en el Camino de Santiago –aunque son más tardías-. Además, en el resto de España, está muy documentada la incursión de barcos vikingos por el Guadalquivir, hay una batalla cruenta contra el Al-Andalus en Sevilla que duró una semana. Después subieron por el Levante español, llegaron a a las Baleares y a Alicante, entraron al Ebro por Tortosa y llegaron hasta Pamplona. Una vez salieron, pasaron por Roses y Empúries y las arrasaron camino de la Provenza. Bajaron por Italia y alcanzaron Sicilia. Todo esto en un viaje en torno al año 860.

Has hablado de que llegaron a Norteamérica, ¿entonces es cierto eso de que pisaron ese continente antes de Colón?

Sí, llegaron allí sobre el año 1000. El explorador que llegó hasta allí fue el hijo del famoso Erik el Rojo, Leif Erikson, y esto está documentado en dos sagas. Los vikingos llegaron y se establecieron, pero solo aguantaron diez años antes de marcharse por la agresividad de los indígenas.

¿Aún más agresivos que los vikingos?

Sobre esto, hay hecho incluso un ránking de agresividad. Los vikingos ocupan el tercer lugar, o sea que hay dos pueblos o civilizaciones más agresivos que los vikingos: los hunos y los godos.

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¿Y a qué nos referimos cuando hablamos de “vikingo”?

En primer lugar, hay que señalar que no son en absoluto un grupo étnico, sino una gente de un territorio determinado que compartían una lengua, unas creencias, unas tradiciones… pero muy diversificadas –en el sur de la actual Suecia, por ejemplo, había 12 ritos funerarios diferentes-. Era una cultura muy heterogénea. Respecto al porqué del nombre, no hay un consenso. La teoría más aceptada es que “vikingo” es una palabra formada por un prefijo, vik –que quiere decir “fiordo” en su idioma-, y la terminación ing, que significa “que pertenece a”: según esta etimología, un vikingo es aquel que habita los fiordos, o que proviene de los fiordos.

Has dicho que no era la única teoría, ¿cuáles son las otras?

Hay una que dice que Vik es el nombre de un fiordo concreto de Noruega, o una que se basa en una palabra muy parecida a vikingo que significa “morsa” –y por tanto el vikingo sería aquel que vive con las morsas-. Hay que señalar que ellos mismos no se autodenominaban vikingos, sino que utilizaban la palabra para referirse a un tipo de actividad, y por tanto podría ser que el significado de la palabra estuviera ligado a esa actividad. El comisario de la exposición dice que en aquel periodo, de aquellos que vivían en Escandinavia, todos o casi todos hicieron de vikingo en alguna ocasión.

¿A qué se refiere con “hacer de vikingo”?

Embarcarse y marchar a explorar, saquear o mercadear, porque no todos los que hacen de vikingo se dedican a las razias, a las guerras relámpago.

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¿Es cierta entonces esta idea de que los vikingos eran un pueblo principalmente guerrero?

Bueno, el porcentaje de guerreros era muy inferior al de aquellos que se dedicaban a cultivar la tierra y a la ganadería. Los vikingos eran principalmente una comunidad rural, con el mismo tipo de animales que podemos concebir en cualquier comunidad rural. La única diferencia es que los animales de allí –cerdos, cabras, conejos…- eran más pequeños. Por ejemplo, las vacas producían menos leche que hoy en día. La alimentación, también lo mismo: alimentación típica de una comunidad rural. Aunque sí que es cierto lo que dice el comisario de la exposición, recordemos: todos o casi todos hicieron de vikingos alguna vez en su vida. Hay que señalar también que no era una sociedad machista, aunque los roles están muy estructurados, y la mujer es la que tiene la llave de la casa.

Machistas no, pero hay una vitrina en la exposición que habla de esclavos…

Sí, eran una comunidad esclavista. La consideración de los esclavos era incluso peor que en la sociedad romana: para los vikingos los esclavos no eran nada. Primero eran esclavos de su misma tierra y después con el tiempo pasan a ser los prisioneros que toman de las razias, y sus hijos y descendientes. Casi no hay libertos, apenas he encontrado alguna referencia, pero es un caso muy excepcional. Para que te hagas una idea de la poca consideración, te diré que todo estaba muy regulado, en todo momento se sabía la pena que te tocaba por un crimen determinado. En el caso de los esclavos, si yo te mato un esclavo, no había ninguna pena, simplemente te había de dar otro en compensación. Es exactamente como si fueran objetos, como una silla cualquiera.

Entonces, los ataques ¿hasta qué punto son algo anecdótico, si dices que son una sociedad rural?

No, no es anecdótico, lo que quería decir es que no toda la sociedad vikinga se dedicaba a esto. Anecdótico no, porque hicieron muchas razias, y además hay muchísimas referencias. Aun así, los vikingos no navegan seguidas más de 280 millas, es su tope.

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¿Y desde nuestro punto de vista? ¿La influencia o el impacto de los vikingos en el resto de países fue importante?

Claro, esto depende de dónde estés. Si hablamos de nosotros, aquí en Cataluña, sí que pasaron bastante desapercibidos, más allá de esos ataques que te decía antes, pero si nos vamos a Sevilla o a Galicia, hablaríamos de una forma muy diferente. Y en el resto de Europa… a ver, llegan a París, a Londres… Los gobernantes de la época llegan a pagarles para protegerse de sus ataques –París paga una fortuna para que marchen y los dejen en paz-, y en Normandía e Inglaterra acabarán gobernando. Además, fundan Dublín, York… Para nada es testimonial su presencia.

Respecto a sus creencias, ¿los vikingos también tenían –como la mayoría de civilizaciones de la Antigüedad- una visión circular del mundo?

Eso no te lo sé decir, porque una de las cosas más complicadas de entender para mí ha sido precisamente la mitología. Es tan vasta y tan compleja que no he llegado a comprenderla, aunque sé algunas cosas. Por ejemplo, que hay un fin del mundo, el Ragnarok, y que fue este febrero. Según el calendario vikingo en febrero de 2014 se había de terminar el mundo y mira… Lo que sí es cierto es que el patrón de dioses vikingos recuerda mucho al mismo patrón que los griegos y los romanos. El dios principal, que allí sería Zeus y aquí es Odín; la diosa del amor, que allí sería Afrodita y aquí es Freyja…

¿Llegaron a Grecia?

Yo no he leído ninguna referencia al respecto. Hay una referencia, aún así: uno de los leones de San Marcos que está en el puerto de Pireo tiene inscripciones rúnicas, pero yo creo que es pieza trasladada.

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¿Qué lengua hablaban en Escandinavia?

Sobre el lenguaje vikingo, es curioso el hecho de que el inglés actual contiene un montón de palabras que vienen del lenguaje norse. Algunos especialistas, de hecho, dicen que hasta un 40% del inglés viene del idioma vikingo. Esto lo podemos ver por ejemplo en los días de la semana. En inglés, martes es Thursday –es decir, “día de Thor”-, viernes es Friday –“día de Freyja”- y miércoles es Wednesday –“día de Wotan”, otro de los nombres de Odín-. Hay que tener en cuenta que al fin y al cabo llegaron a reinar en Inglaterra. La cultura vikinga es una cultura que absorbe, al contrario que otros como los romanos.

Una de las imágenes típicas que tenemos de los vikingos es el de los funerales en un barco en llamas, ¿es cierto eso?

Hay, como hemos dicho, varios tipos de enterramiento. Un rito funerario es con un túmulo y una inhumación, lo que sería más cercano a nuestros rituales. La mitad del túmulo se deja abierto para que la gente pueda presentar sus respetos al difunto. Otra manera es mediante la incineración, que es un rito tomado de los celtas. Son ritos de los siglos IX-X, y se hacía una u otra en función de la tradición que uno siguiera. No todo el mundo se enterraba en barcos, aunque sí que es cierto que este medio de transporte tenía un significado especial para ellos, porque formaba parte imprescindible de su vida cotidiana.

Ahora que comentas lo de los barcos, ¿los vikingos usaban los famosos drakares?

A pesar de la imagen que se tiene, los vikingos no solo utilizaban los drakares: eso eran barcos de guerra. Con un drakar no podrían haber llegado a América, por ejemplo. Se ha hecho muy famoso este barco porque son los más vistosos, con el mascarón de proa en forma de dragón –de ahí el nombre-, y los escudos colgando de las bordas. Más allá del drakar hay otros tipos de barcos, pero todos comparten una quilla característica en forma de T, que es lo que les permite entrar a las playas de forma rápida, silenciosa y sin destrozos para el barco. Esto fue un elemento técnico clave para arrasar allá donde iban, a pesar de que no tenían instrumentos de navegación. Eran grandes navegantes y el conocimiento –el olor y el color del mar, las formas y los movimientos de las nubes, el viento, los pájaros y las estrellas- pasaba oralmente de padres a hijos. Los barcos tenían todos además la vela cuadrada.

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¿Qué ventaja tiene este tipo de vela?

Es sobre todo un tema de maniobrabilidad; es un tipo de vela que va mucho mejor en el Atlántico. Con una vela latina, triangular, no puedes surcar el océano, las olas son más largas. Colón, por ejemplo, tuvo que cambiar la vela de unos de sus tres barcos por una vela cuadra en las Canarias porque si no, no llegaba.

¿Todo este conocimiento, de dónde viene?

Básicamente tenemos tres fuentes. En primer lugar, evidentemente, por la arqueología; en segundo lugar, las fuentes escritas: las suyas y las de los que los sufrieron. Es interesante porque de hechos concretos tenemos las dos versiones, y difieren bastante. Ellos escribieron las famosas sagas: la islandesa, que es la más famosa, pero también la Eda Prosaica o la Eda Poética… pero hay un problema. Todas las sagas se transmitían de forma oral –se empiezan a escribir a partir del siglo XIII, cuando el norte de Europa ya era cristiano-, lo que implica que todos los hechos que se narran quedan deformados o magnificados. Son muy interesantes también los escritos que no son norse –es decir, que no son vikingos-, que describen cosas como los centros de comercio, los rituales funerarios o cómo veían a los vikingos… La tercera fuente de conocimiento es la iconografía, principalmente en dos tapices que se han encontrado que representan escenas de la mitología o de batallas y edificios.

¿Y cómo los veía la gente no norse?

Altos, tatuados de arriba abajo, rubios, con los ojos azules, sucios… Aunque esto de sucios es bastante relativo, porque lo que para un cronista árabe eran unos guarros porque los vikingos se lavaban una vez a la semana, para un cronista inglés era el colmo de la limpieza porque se lavaban una vez a la semana. Pero es que además vemos que tenían palitos de orejas, pinzas… es decir, que se preocupan por su aspecto exterior y siguen modas: una de ellas fue serrarse los dientes.

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¿Los vikingos utilizaban monedas?

No tienen moneda, su material de intercambio por excelencia es la plata. Monedas no se acuñan hasta principios del siglo XI. Se conocen en territorio escandinavo 85.000 monedas de plata procedentes de los países árabes.

Hablando de la sociedad vikinga, ¿cómo eran los lugares donde vivían, sus casas?

La langus es el nombre de la casa vikinga, y el material que se utiliza era madera o piedra en caso de que no hubiera lo primero. De hecho, el último vikingo que existió –que vivió en el siglo XIV- lo encontraron en una casa de piedra de Groenlandia, congelado muerto sentado contra una pared con un arma esperando a que los inuits vinieran a por él. Pero no fue necesario, el frío hizo el trabajo. La medida normal de las casas era de unos 20 metros, y básicamente son una sola habitación con una hoguera y bancos a los lados.

Y otro aspecto emblemático son las runas, pero has dicho que era una cultura oral, no escrita…

Las runas existen desde mucho tiempo antes de la edad de los vikingos; llegamos a encontrarlas de los siglos III y IV. Se pueden escribir de izquierda a derecha pero también de derecha a izquierda, y que una línea esté en una dirección no significa que la siguiente siga el mismo patrón. Este es el motivo por el que es tan difícil descifrar qué es lo que pone en los mensajes rúnicos.

Para terminar, en la exposición hay relicarios y collares con símbolos cristianos como las colas de pez, ¿cuándo llegó el cristianismo a la cultura vikinga?

Los primeros contactos de cristianos con gente norse son entre los años 826 y 829. En el 832 tenemos ya la primera iglesia cristiana, y a finales del siglo X y principios del XI, Escandinavia está totalmente cristianizada.

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(Fotos – Diario El Prisma)

Acerca de Guillermo Altarriba

Guillermo Altarriba
Periodista en acto y politólogo en potencia. Apasionado del cine, los cómics y demás artefactos peligrosos: estoy convencido de que en la Cultura se libra la batalla más importante. Cuando me dejan, dibujo. VTR

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2 comentarios

  1. Bernat Vicens

    Bona entrevista, molt interessant.

    Ànims com a exalumne de la UAO per la feina que esteu fent!

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